Un dinosaure géant et inconnu découvert en Espagne

LEMONDE.FR avec AFP | 21.12.06 |

 

 

 

Un dinosaure géant totalement inconnu et, surtout le premier représentant d'un groupe jusqu'ici insoupçonné, a été mis au jour en Espagne, révèle la revue américaine Science à paraître vendredi 22 décembre. Ce dinosaure sauropode (quadrupède) herbivore a été identifié à partir de fossiles trouvés sur le site de Riodeva, au nord-est de l'Espagne, dans des couches remontant à la période dite de la limite jurassique-crétacé, il y a 145 millions d'années environ, précisent les auteurs de l'article, Rafael Royo-Torres, Alberto Cobos et Luis Alcala, de la fondation de paléontologie de Teruel-Dinopolis.

 

Les restes de l'animal, qui a reçu le nom scientifique de Turiasaurus riodevensis, sont composés d'ossements plus ou moins bien préservés, provenant de différentes parties de son corps (pattes, dents, vertèbres cervicales, dorsales et caudales, omoplate). A en juger par leur taille, et particulièrement la longueur de l'humérus (1,79 m), le turiasaurus devait peser entre 40 et 48 tonnes, estiment les paléontologues espagnols, ce qui le rapproche du plus grand sauropode connu, l'argentinosaure (d'une masse évaluée entre 50 et 80 t pour une trentaine de mètres de long et 7 à 9 m à l'épaule). A noter que les plus grands dinosaures étaient des herbivores car la digestion des plantes est plus facile quand elles sont absorbées en grande quantité.

 

UN NOUVEAU GROUPE DE SAUROPODES

 

Tous les plus grands dinosaures identifiés jusqu'ici venaient d'Asie, d'Afrique ou des Amériques et étaient des espèces plus évoluées, du groupe de néosautropodes. Les restes les plus significatifs signalés en Europe étaient une vertèbre cervicale isolée de brachiosaure, trouvée dans le sud de l'Angleterre, et une vertèbre caudale provenant déjà de Riodeva. Cela donnait l'impression, résument les auteurs de l'article, que "les formes véritablement colossales étaient limitées aux néosauropodes (...). Turiasaurus démontre qu'au moins une des lignées plus anciennes a atteint une telle taille indépendamment".

 

Pour l'un des grands spécialistes français des dinosaures, Eric Buffetaut, du CNRS, l'importance de ce fossile tient moins à sa taille qu'au fait qu'il révèle l'existence d'un groupe de sauropodes jusqu'ici insoupçonné. "Cela montre que même en Europe, où on décrit des dinosaures depuis bientôt deux cents ans, il reste des découvertes considérables à faire, ce qui pourrait inciter à mieux soutenir la recherche paléontologique sur notre continent", souligne le paléontologue.

 

Il note par ailleurs que les auteurs de l'article mentionnent à juste titre un dinosaure dont quelques fragments de taille impressionnante avaient été trouvés au XIXe siècle en France, dans le Boulonnais, et connus sous le nom de Neosodon.

 

 

Extremidad anterior de Turiasaurus riodevensis.